彭博社爆料:苹果VR头显最快2022年推出,跟Quest竞争

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价格高昂的VR头显。

映维网 2021年01月21日)周一我在视频“Quest 2 重磅销量 + 苹果AR、VR设备预测”中提到,一直传言的苹果AR头显会是一款VR头显,预计2022年上市。现在,彭博社再次爆料,并确认苹果最先推出的会是VR头显,预计最快2022年推出,跟Quest竞争。

周一视频

今天,彭博社引述消息人士称,苹果的首款头戴式设备将是一款价格高昂的先遣利基产品,旨在为开发会更为漫长且更具雄心的未来AR产品铺路。

初代设备已经遭遇了数个开发障碍,而公司对销售预期持保守的态度。这表明将这兴的消费技术带给大众非常具有挑战性。

这款设备与大多数虚拟现实设备类似,它能够显示全方位的三维数字环境,并可用于游戏、视频和交流。但是,将图像和信息叠加到真实世界视图的AR功能还非常有限。要求匿名的知情人士指出,苹果计划最快在2022年推出这款产品,从而与FacebookOculus头显、索尼PSVR头显和HTC的头显竞争。

周一视频截图

苹果典型的策略是将新兴的消费技术打造成可靠且易于使用的大众产品,如音乐播放器、智能手机、平板电脑和智能手表。但这一次团队并不打算为市场带来一款类似iPhone的热门产品。相反,这家公司正在打造一款高端的利基产品,从而为开发者和消费者最终接受更为主流的AR眼镜作准备。

相关计划表明,苹果首款头显设备的定价将远高于竞争对手(约为300美元至900美元之间)。有苹果内部人士认为,公司相信每家零售店每天只能卖出一台头显。作为说明,苹果大约拥有500家专卖店,所以按照这一情况计算,年销量将略高于18万台。当然,这不包括其他销售渠道。这种情况将类似于其他价格高昂的苹果产品,比如5999美元的Mac Pro。苹果发言人拒绝置评。

苹果的目标是在这款头显中纳入最先进、最强大的芯片,以及分辨率高于现有VR产品的显示器。知情人士指出,在设备测试中,一些芯片的性能甚至超过了苹果的M1 Mac处理器。另外,团队设计了包含散热风扇的头显,而这是公司移动产品通常会尽量避免的设计。

代号为N301的头显目前处于后期原型阶段,但尚未最终敲定,所以计划可能会发生改变,或在上市前取消搁置。代号为N421的AR眼镜则处于所谓的“架构”阶段(早期阶段),意味着苹果依然在研发底层技术。据知情人士透露,这款产品离面世尚需好几年的时间,但苹果曾一度瞄准最早2023年这个发布时间窗口。

强大的处理器和风扇的嵌入在一开始导致设备太大太重,并在早期测试中产生了或会拉伤颈部的忧虑。苹果取消了VR设备通常为眼镜用户保留的空间,因而允许头显更靠近脸部。这有助于缩小尺寸。知情人士表示,为了支持视力较差的消费者,团队开发了一种系统允许用户将定制处方镜片插入头显的系统。

苹果AR/VR专利:插入处方镜片方案示图

对于这一点,苹果将面临各国处方产品销售法规的监管。作为说明,定配眼镜属于处方产品,需要专业医师提供的验光单。苹果目前在数十个国家销售电子设备,而其中许多国家都有不同的处方产品法规。

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苹果最初计划采用性能较低的处理器,并将大部分负载转移到通过无线网络向头显传输内容的外部计算组件。但据彭博社在2020年的一篇报道,当时的苹果设计主管乔尼·艾夫(Jony Ive)否决了这一想法。设备设计成一款一体式产品,意味着它可以依然内置电池工作,无需接入墙壁插座或Mac。这与Facebook的最新VR产品Quest类似,而索尼则需要一台PlayStation游戏主机。

Oculus Quest 2

为了进一步减轻设备的重量,苹果正计划采用织物外壳。作为对比,苹果大多数的产品都采用的金属设计,但AirPods等需要轻量化的设备则使用了塑料。另外,HomePod扬声器同样采用了织物来改善音质。

部分头显原型在尺寸方面与Oculus Quest类似,其包括支持AR功能的前置摄像头。公司正在测试将这种摄像头用于手部追踪,并在开发一项允许用户悬空输入文字的技术(参考下面Quest演示视频))。目前尚不清楚所述功能是否可以用于设备的第一个版本,或者是否会一直停留于探索阶段。

Oculus Quest类似效果

疫情对开发工作造成了一定的干扰,苹果的硬件工程师只能在特定的几天内回到办公室工作。苹果的用户测试和数据收集方面同样面临着延误。所述问题放慢了工程过程中的一些决策。

公司同时在努力解决设备提供的内容和功能。虚拟现实依然是一种新兴技术,游戏以外的内容相对有限。在2020年,苹果收购了一家名为NextVR的公司,后者主要是提供基于虚拟现实的音乐会和体育游戏等活动。团队同时讨论了将应用商店与设备捆绑打包的事项。另外,设备将搭载内部名为“rOS”的操作系统。

如果苹果最终推出这款VR头显,它将成为未来AR眼镜的利基先驱(公司认为后者将更能进入大众视线,但要将其推出市场的难度同样会增加)。微软的Hololens 2和Magic Leap的头显标价分别为3500美元和2295美元。HoloLens主要面向企业用例,而Magic Leap则远未达到早期宣传的效果(公司在2020年进行了大幅裁员)。

周一视频截图

苹果在2017年首次为iPhone纳入AR功能,从而开启了全新的游戏和应用类别。例如,利用AR工具,用户在购买家具之前能够在客厅里可视化具体的效果。苹果首席执行官蒂姆·库克曾表示,虚拟现实和增强现实都具备潜力,但AR的机遇更大。

AR眼镜必须搭载小巧、但功能强大且高效的电子组件,以叠加通知、地图方向和其他信息,同时支持互联网连接和长久的续航。这是一项巨大的技术挑战。即便是在2019年发布了首款一体式VR头显的Facebook,其计划于今年推出的首款智能眼镜都不会加入AR功能。

要开发理想的AR眼镜,团队需要在透镜、硬件和软件、组件小型化、生产技术和内容创作方面付出多年的努力。另一个关键是,即便是小型的计算机,要让大多数人穿戴在眼前,这都会是非常具有挑战性的难题。所述问题在一定程度上注定了谷歌几年前在消费者AR眼镜领域的失败尝试。

通过开发一款高端的头显,苹果可以在底层技术、消费者教育、内容开发和开发者关系等方面进行投资,并在其成熟时为最终的AR眼镜取得成功铺平道路。

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