苹果Safari迄今不支持WebXR,业内人士抱怨苹果拖累WebXR发展

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业内人士认为苹果是否支持将成为决定Web AR发展的一切

映维网Nweon 2022年05月10日)“AR将永远改变我们利用科技的方式。”在过去的五年里,苹果首席执行官蒂姆·库克一直在各种场合来告诉世界自己对AR的憧憬,以及AR眼镜将如何成为下一代iPhone。他甚至在最近一次采访中宣称“我是AR粉,世界第一的AR粉”。

The Information表示这是根据苹果样机照片制作的XR设备渲染图

这位掌舵人并非只是说说而已。根据早前的消息,苹果有一支共1000名工程师的团队在研发AR眼镜,并计划最早在今年发布一款XR设备。另外,这家公司在2017年首次为移动设备带来了专用的AR开发者框架ARKit,并令库克高呼“AR将改变一切”。

尽管库克热情高昂,并且对AR硬件领域进行了大量投资,但与其形成鲜明对比的比,苹果对Web AR的承诺与投入少之又少。尽管整个行业都在致力于为现代浏览器标准化AR,但业内人士称,苹果一直没有为iPhone端Safari浏览器中增加Web AR支持,而这一缺漏严重阻碍了增强现实技术的应用与普及。

沉浸式计算专家克里斯托弗·莱普考斯基(Christopher Lepkowski)表示:“苹果一直在拖累WebAR的创新。”

苹果发言人目前拒绝发表评论。

1. 移动AR的承诺与困境

莱普考斯基是美国洛杉矶营销机构Pretty Big Monster的技术总监。这家机构曾为Netflix、华纳兄弟、Discovery和美国航空等品牌提供AR体验。由于消费者AR眼镜产品尚未成熟,所以相关这AR营销活动都集中在手机端。他表示:“对于触达消费者,世界上没有比手机更为普及的设备。”

对于手机AR的早期发展阶段,有品牌尝试通过专用app来传播体验。但甚少消费者愿意下载这种只能令怪兽出现在客厅的应用程序。

Pretty Big Monster的管理合伙人杰森·斯坦伯格(Jason Steinberg)指出:“你每一次要求别人点击,你就有可能丢失50%的受众。当你强迫你受众下载并安装一个应用时,丢失量将成倍增加。对于我们95%的客户而言,这绝对不能接受。”

好消息是,由于包括谷歌、Meta、三星、Mozilla和Magic Leap等浏览器和设备厂商组成的联盟开发了WebXR标准,用户可以直接从网站启动沉浸式体验。

不过,业内人士认为苹果一直在拖累WebAR的创新。

谷歌的Android端Chrome浏览器在2018年开始测试支持WebXR,而三星和Opera则在2020年为各自的移动浏览器增加了相关支持。另一方面,苹果迟迟未在Safari兼容WebXR。

其他浏览器制造商无法将WebXR带到iPhone,因为苹果迫使他们使用Safari的WebKit渲染引擎来构建iOS版本。在后台,iOS版本的Chrome使用Safari代码,这意味着iOS端的Chrome无法支持WebXR。显然,WebXR对于iPhone而言是遥不可及的目标。

所以,这不是大多数智能手机用户的选择。斯坦伯格表示:“他们阻止了我们的大部分消费者以最成功的方式浏览AR体验。”

由于苹果缺乏承诺,如今Web对AR的发展作用相对较小。在最近的一项调查中,只有15%的受访者表示他们体验过Web AR,而超过50%的人在Snapchat或Instagram等应用使用过AR。

莱普考斯基评论道:“如果不是因为他们不愿意介入,不愿意支持,我们会在Web端看到更多的AR日常用例。”。

2. 替代方案非常不足且昂贵

如果没有苹果官方的支持,只有少数公司为iPhone Safari浏览器带来了替代方法。

最受欢迎的解决方案来自8th Wall。这是一家刚刚被Niantic收购的AR初创公司,他们提供的成熟AR引擎可以实现SLAM等关键功能,无需利用苹果ARKit就可理解和追踪3D真实世界环境。莱普考斯基承认:“他们做得很好,这是一个很棒的产品。”

然而,8th Wall的技术无法利用苹果通过ARKit向应用程序提供的深度硬件集成。佐治亚理工大学教授布莱尔·麦金太尔(Blair MacIntyre)警告道:“8th Wall的功能令人惊叹。但如果不能访问ARKit所能够利用的传感器数据,基于浏览器的AR就永远无法媲美基于应用程序的AR,而且对续航和计算而言会成为一种难以置信的负担。”

另外,若使用8th Wall的AR引擎,你需要每月付出一笔授权费用。斯坦伯格指出,对于希望开展大规模营销活动的品牌而言,这或许不是什么大不了的事情,但大多数情况下都足以令人望而却步。他解释道:“这对我们的许多客户来说都是个问题。他们并不愿意持续支付费用。”

同时,尽管大公司可能有理由为在iPhone运行AR体验支付费用,但对于希望尝试移动AR的教育工作者、艺术家和其他独立开发者而言,这根本不是一个选项。

对于大多数开发者来说,为iPhone构建成熟的AR应用同样不是一个选项。在最近的一个学年里,佐治亚理工学院的学生都在寻找能够向中学生宣传性传播疾病问题的有效方法,而一名学生给出的答案是利用AR游戏来教导安全性行为。麦金太尔表示:“这是一款有趣的小游戏。但分发是一项挑战。像这样的游戏不可能进入任何应用商店。”

即便对于争议较小的AR内容,构建本地应用程序的门槛都往往过高。麦金太尔指出:“要想在应用商店中发行app,你必须经过一定的打磨和充实。这样做非常耗时,(而且需要)很多钱。”

Web有着悠久的实验历史,社区一直在这里尝试各种构思。例如,不少美国人喜欢并已被《纽约时报》收购的猜字游戏Wordle就是一款Web端内容。所以社区许多人都认为,如果苹果在iPhone端支持Web AR,情况或许同样是这样。

3. 雷声大雨点小

对于许多业内人士来说,苹果为什么没有支持WebXR是一个谜。多年来,这家公司一直是World Wide Web Consortium专注于构建WebXR标准的小组Immersive Web Group的成员,而且苹果的WebKit工程主管马切伊·斯塔霍维亚克(Maciej Stachowiak)曾公开表示,公司“对WebXR充满热情”。同时,一名参与Immersive Web Group的苹果员工在2020年9月透露,WebXR代码已经进入WebKit。

这种声明受到了开发者们的欢迎,但只闻雷声未见雨点的实际令社区感到越发失望。一位开发者曾在论坛写道:“每个人和他们的母亲都在急切地等待。我们对相关进展非常关切,因为客户‘不敢相信’iOS还不支持WebXR。”另一位论坛用户则评论道:“2050之前能完成这项工作吗?”

苹果迟迟未有行动同样超出了麦金太尔的预期。在2017年,作为Mozilla混合现实团队首席研究科学家的他开始寻找在iPhone端实验Web AR的方法。在没有苹果官方支持的情况下,团队最终开发了一款能够呈现Web AR体验的应用程序WebXR Viewer。他们当时的想法是,一旦苹果向iOS添加WebXR支持,这个项目就能够落幕。但五年后,WebXR Viewer依然留在App Store。

有人猜测,苹果对开放网络有着普遍的敌意,这家公司不允许任何人绕过围墙花园App Store。当然,麦金太尔不支持所述理论,他认为最终结果或许会类似于WebGL和WebRTC等网络标准:Safari曾公开宣布会予以支持,但一直动作迟缓。

不过,随着苹果越来越接近于发布自己的头显,有迹象表明这家公司对WebXR的兴趣越来越大。最近的iOS测试版包含了暗示WebXR支持的代码片段,而苹果代表开始更积极地参与Immersive Web Group。然而,由于苹果的路线图受到严密保护,我们依然不确定苹果的最终目标是什么。

举个例子:这家公司最近提出了一种用于在浏览器中显示3D内容的全新HTML element。上个月,苹果代表参加了于旧金山举行的Immersive Web Group会议,并推动这一新element成为WebXR规范的一环。公开的会议记录表明,苹果认为在使用AR眼镜时,这种方法能够更好地显示嵌入至2D网站的3D对象。

然而,其他公司的代表似乎对苹果为什么专注于这一相对狭窄的用例,而不是直接实现整个WebXR规范感到困惑。根据会议纪要,微软HoloLens首席项目经理亚历克斯·特纳(Alex Turner)表示:“今天人们对移动AR的差距感到沮丧,而弥合它们是一个优先事项。”

当然,苹果积极参与讨论已经是一种改变。曾参加当日会议的匿名人士指出,苹果过去一直处于观望状态,相关代表基本上没有参与讨论,同时没有就苹果是否支持WebXR给出任何说明或暗示。当然,所述消息人士表示这是苹果保密文化的体现:“这是他们做事的方式。”

4. 苹果的支持将成为决定一切的力量

有迹象表明,苹果或会因其对第三方开发者的限制而面临监管压力,从而有望进一步开放。由于这家公司对iPhone浏览器引擎的严格控制,它能够有效地将WebXR从iPhone中屏蔽。这种封锁是苹果封闭生态系统的标志,但目前正受到美国和海外监管机构越来越多的审查。

欧洲监管机构在前阵子出台的《数字市场法案》中明确指出,限制浏览器引擎的选择是属于垄断行为,平台方不能硬性要求使用特定的渲染器引擎。

无论是出于选择还是迫于压力,如果苹果真的改变对WebXR的支持态度,业内人士预测整个行业将发生巨大转变,甚至在消费级AR眼镜进入市场之前就会出现新一轮创新浪潮。

斯坦伯格指出:“这将是AR的新曙光。你会看到大量投资涌入这个领域。”

麦金太尔表示同意:“这将是一件大事。如果没有iOS的支持,Web AR就无法获得足够的吸引力。所以苹果将成为决定性的力量。”

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