华盛顿邮报:Faceboook为政治目的大肆炒作元宇宙

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应对美国政府反垄断高压和改变民众负面心智定位的策略

映维网 2021年09月28日Facebook日前再次炒作元宇宙概念,并强调自己是一家元宇宙公司。这家公司表示,将在未来两年内向全球投资5000万美元,通过与其他组织、非营利性机构、学术机构和政府机构进行合作以构建“元宇宙”。Facebook进一步补充道,元宇宙这个概念要结出果实将需要10年-15年。

你可能会想,为何Facebook这样一家超级巨头会如此热衷于炒作概念呢?日前,《华盛顿邮报》撰文介绍了一个重要的原因:应对美国政府反垄断高压和改变民众负面心智定位的策略。下面是映维网的具体整理:

一项艰巨的任务在今年夏天摆在了Facebook高管们的面前。多年来,民众对这家公司在传播错误信息、滥用隐私、破坏竞争和破坏民主方面一直存在不满声音。这对Facebook品牌造成了严重的负面影响。显然,公司需要一个全新的身份。

于是Facebook开始大力推进一种旨在通过全新硬件实现的“元宇宙/metaverse”概念。根据Facebook首席执行官马克·扎克伯格的描述,在元宇宙中,人们可以自由地畅玩游戏、通过加密货币付款、参加会议……但最为重要的是,“Facebook很酷”这一印象将再次植根于民众心中。

Facebook最近公布了一系列雄心勃勃的计划,例如将虚拟现实头显宣传成专业人士远程办公的工具,与美国时尚品牌雷朋合作推出智能眼镜。

Facebook这一系列的硬件努力不仅仅只是公关噱头,而是扎克伯格精心打造的一个旨在帮助公司摆脱社交媒体争议的项目。据十几位不具名的Facebook现任和前任员工、智囊团专家、立法助手和拜登政府官员透露,这同时是一项旨在恢复公司在政府心中声誉,重新定位Facebook以应对下一波互联网技术监管的政治策略。

在Facebook位于华盛顿的办公室,将公司标榜为元宇宙已经成为一项全面的政治行动:智囊团正在讨论为即将到来的虚拟世界构建标准和协议,而这将能帮助Facebook转移公众的注意力,比如联邦贸易委员会提起的大规模反垄断诉讼这样紧急且令人不快的话题。在下周,负责Facebook全球事务和通信的副总裁尼克·克莱格(Nick Clegg)将在自己有份资助的大西洋艺术节(Atlantic Festival)发表演讲,而标题则名为“Journey to the Metaverse(元宇宙之旅)”。

同时,克莱格和公司运营总监谢丽尔·桑德伯格(Sheryl Sandberg)正代表扎克伯格在华盛顿积极游说各路政客,而在硅谷,扎克伯格本周提拨原AR/VR业务负责人安德鲁·博斯沃思(Andrew Bosworth)作为公司的首席技术官。博斯沃思不仅是扎克伯格的密友,同时是长期以来的硬件主管。这一举措进一步凸显出Facebook正从一家陷入困境的社交媒体公司向未来科技公司转型的态度。

哈佛大学肖恩斯坦媒体、政治和公共政策中心的研究主任琼·多诺万(Joan Donovan)指出,这场元宇宙炒作秀似乎旨在解除政府监管机构的戒备,并提前解决新兴技术的潜在问题。

多诺万说:“只要你能让技术看起来足够新颖和酷酷,你就可以避免监管,而且你在政府行动之前的很多年里都可以将其作为辩护托词。”

Facebook发言人凯文·麦卡利斯特(Kevin McAlister)指出,公司在多年前就已经为虚拟现实进行了巨额押注。

他在一份声明中表示,我们“专注于帮助构建构建,因为它是移动互联网的继承者。这不是一个关乎名誉的问题,而是一个关乎根本的问题。我们现在正与决策者、学术界、合作伙伴和其他专家进行对话,因为我们希望负责任地开展工作。”

这家公司同时尝试以其他方式赢得华盛顿的支持。在今年8月由国土安全部部长亚历杭德罗·马约卡斯(Alejandro Mayorkas)要求召开的一次高级别会议中,桑德伯格将谈话引向了一个热门话题:“Lean In”(女性,向前一步)。

注:桑德伯格曾撰写名为《向前一步: 女性,工作及领导意志(Lean In: Women, Work, and the Will to Lead)》的书籍,并多次就这一话题进行演讲。其中,桑德伯格剖析了男女不平等现象的本质,并鼓励女性要大胆向前迈出一步,勇敢地追逐自己的目标)

据三名知情人士透露,在介绍了Facebook如何帮助打击国内极端主义、选举错误信息、以及为帮助美墨边境移民家庭团聚的非营利组织提供支持后,桑德伯格向国土安全部门的官员询问,有没有兴趣建立由桑德伯格Lean In基金会提倡的Women’s Empowerment Circles向前一步组织。

尽管Facebook渴望继续摆脱原来的标签,但事情并不如愿。这家公司在美国国会面临着反垄断法案的压力,美国联邦贸易委员会的反垄断案在8月份重新提起,而且欧洲和印度即将出台的法律可能会重重打击这家社交媒体公司的商业模式和产品。本月,《华尔街日报》报道称,公司高管已经知晓Facebook的问题并已经开展了相关研究,包括新冠病毒虚假消息和Instagram对少女的影响。

元宇宙策略令不少评论家感到吃惊,其中一人更是将其比作是在加州山火肆虐时鼓励人们前往夏威夷旅游。

纽约大学斯特恩商业和人权中心副主任保罗·巴雷特(Paul Barrett)表示:“很多公司此时都会向华盛顿和广大公众发出和解信号。但马克·扎克伯格却说,我们正着手征服数字世界的新领域,重塑数字世界……他似乎没有回应当下的情绪。”

在不到十年的时间里,Facebook已经从一家有着美誉的美国创新标志公司变成了科技平台如何带来一连串社会危害的象征。目前,世界各地都掀起了针对科技行业的立法和诉讼浪潮。

当有人在2016年总统大选期间通过Facebook平台散布虚假信息时,人们对这家社交媒体的看法开始转变,而在剑桥分析公司隐私丑闻后,这种负面影响进一步扩大。

在特朗普执政期间,尽管扎克伯格努力向特朗普及其女婿贾里德·库什纳(Jared Kushner)示好,但Facebook还是成为了右翼的出气筒。

这家公司同时疏远了传统的民主党盟友。极右翼极端主义的曝光以及选举谎言、错误信息和侵犯隐私的传播致使一众民主党人的不满。

据接受《华盛顿邮报》采访的不具名人士透露,由于这家社交媒体网站转播了众议院议长南希·佩洛西在2019年醉酒场景的视频后,Facebook的说客和员工依然禁止与其员工会面。据《华盛顿邮报》当时报道,她本人甚至拒绝接听扎克伯格的电话。

Facebook希望拜登政府能给予更好的态度,但又因新冠状病毒的虚假消息传播而再次陷入与白宫的斗争。

公司目前正在华盛顿积极推进多项优先事项,如加深元宇宙创新公司的标签和推进加密货币计划。Facebook同时要求政府在保护其在世界各地的利益方面给予帮助。据知情人士透露,尽管桑德伯格今年已经与几位高级官员和几位外国国家元首进行了会谈,但随着扎克伯格远离华盛顿,克莱格将成为主要的Facebook代表。

报道称,克莱格预计将领衔围绕成立外部选举委员会的对话。作为背景,这家公司原本计划在上个月宣布成立负责监督与选举相关内容的委员会,并同时发布一份相应的白皮书,但由于内部辩论而遭到推迟。

有人担心,Facebook庞大的游说部门(华盛顿两大游说支出者之一)将有效地利用元宇宙战略来确保政府的认可。

实际上,Facebook已经不止一次采用这种转移注意力的策略。这家公司早前曾多次尝试以微妙的方式来重塑自己,例如在2019年将公众关注转向加密和隐私。这家公司早前同样推出过硬件产品,包括2010年和2012年的智能手机努力(但可惜屡遭失败),以及最近的Portal视频通话设备(同样没有获得太大的吸引力)。

元宇宙概念同时与公司以往在自我监督方面的努力一致。2019年,Facebook成立了一个独立的监督委员会,并主要负面特朗普弹劾等内容。

Facebook同时提议对《美国通信规范法案》第230条进行改革,从而帮助科技公司免受平台出现的负面内容所影响。Facebook甚至建议成立一个专注于大型科技巨头的全新政府监管机构(克莱格在5月份通过CNBC专栏文章中首次提出)。

在大西洋彼岸和印度,Facebook的业务面临着更大的威胁。其警告称,欧洲法院2020年的一项裁决将不再保护美国科技公司将欧洲个人数据传输到美国,并可能导致公司在欧洲业务的关闭。

英国提议的立法可能会迫使社交媒体公司为平台出现的有害内容(包括错误信息)支付巨额罚款,最高可达全球营收的10%。在印度,当地政府同样针对Facebook发起了一系列的行动。

知情人士说,不断增加的压力影响了Facebook重塑自身品牌的努力。

在今年7月的财报电话会议上,扎克伯格以与过去相比截然不同的方式来谈论Facebook的未来,而这令投资者感到非常惊讶。

这位Facebook掌舵人表示:“我预计大家将从主要将我们视为一家社交媒体公司,转变为将我们视为一家元宇宙公司。”

他认为,元宇宙在某种程度上比Facebook更大,不受任何一家公司的控制。

公司高管们希望,对元宇宙及其配套硬件产品的关注能够帮助能公司摆脱社交媒体的困境,减轻Facebook在政府和公众心智中的负面看法。但他们同时担心元宇宙概念和硬件可能会遭到敌意的看待。

知情人士补充道,任何与Facebook关联太多的产品或想法都都可能会立即引起政府的警惕,比如Facebook在2019年启动的Libra加密货币。

今天,Libra已经重命名为Diem,而Facebook正再次推进相关工作。据知情人士透露,克莱格正在向美国财政部示好。近几个月来,他与财政部副部长沃利·阿德耶莫(Wally Adeyemo)进行了多次对话。

Facebook的政治团队成员认为,通过尽早向智囊团和其他可能成为“下一代”互联网发展规则合作伙伴的公司介绍元宇宙概念,他们可以克服政府和公众的敌意。

据不愿透露姓名的人士透露,这家公司在华盛顿的团队已明确受命将话题从反垄断转移到其他方面,包括华盛顿最近提出的其他反垄断相关法案。

在正式铺开元宇宙概念之前,Facebook与华盛顿智囊团举办了一场“数据对话/Data Dialogue”活动。其中,Facebook高管讨论了包括虚拟现实和Oculus在内的先进技术。

出席会议的R Street Institute的高级研究员克里斯·赖利(Chris Riley)说道:“他们试图让自己看起来不像坏人。”

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